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Aumento de la seguridad en las carreras de autos: ¿una fórmula ganadora? -

Los aficionados a las carreras de automóviles nunca habían negado que parte de la atracción de su deporte favorito era el elemento de peligro percibido. La habilidad de los conductores, el talento de los constructores de automóviles y las reglas de los órganos sancionadores de las carreras de autos fueron diseñadas para equilibrar el peligro y así mantener el elemento de competencia emocionante.

En 2000-01 ese equilibrio se puso a prueba por cuatro muertes en nueve meses en eventos de la Asociación Nacional de Carreras de Autos de Stock (NASCAR); entre los muertos se encontraba Dale Earnhardt, Sr. —uno de los íconos del deporte— durante las 500 Millas de Daytona, un clásico anual visto por millones de personas a través de la televisión. ( Ver obituarios). El problema se sumó al aplazamiento en Texas Motor Speedway de un evento completo de Championship Auto Racing Teams (CART) porque los conductores dijeron que no podían soportar cargas de gravedad a velocidades superiores a 370 km / h (230 mph). . La carrera había sido programada a pesar de la advertencia de un funcionario de CART de que las curvas cerradas y los terraplenes altos de la pista no eran adecuados para los vehículos CART.

En verdad, las organizaciones de carreras NASCAR, CART, Indy Racing League y Grand Prix (Fórmula Uno) habían sido muy conscientes de la delgada frontera entre la emoción y la mortalidad durante años. Sin embargo, el dinero y el éxito de las carreras habían alterado la ecuación. Las carreras de autos se habían convertido en un entretenimiento deseable para una vasta audiencia televisiva y llenaron pistas de carreras con capacidad para multitudes de más de 100,000. La base de fans llegó mucho más allá del cuadro original de entusiastas. NASCAR, por ejemplo, negoció un contrato de ocho años por $ 212 millones con NBC-TV y Fox TV. Las carreras ganaban regularmente batallas de clasificación de fin de semana.

Los pilotos de la serie superior, que podían ganar más en una tarde de lo que ganaba el presidente de los EE. UU. Anualmente, seguían siendo los componentes más frágiles de las combinaciones hombre-máquina que proporcionaban la emoción y los dólares. El desafío al que se enfrentaban los organizadores de carreras de autos era encontrar formas de mejorar la protección del conductor sin disminuir el valor de entretenimiento del deporte.

Para lograr esto, los órganos sancionadores refinaron continuamente las reglas que prescriben la construcción del vehículo, la vestimenta del conductor, la forma de correr y las condiciones en la pista. Sin embargo, en el accidente de Earnhardt, así como en otros choques que se cobraron la vida de los conductores de NASCAR Adam Petty y Kenny Irwin, las fuerzas generadas en el vehículo y otros equipos de seguridad tras el impacto no pudieron sobrevivir. Entre las soluciones propuestas para aumentar la seguridad del conductor se encontraba la construcción de muros “más suaves” en las pistas de carreras, pero la idea que había atraído más atención era el dispositivo HANS (soporte para la cabeza y el cuello). Ahora ordenado para CART y su serie subsidiaria, el dispositivo fue desarrollado a principios de la década de 1980 por el ingeniero Robert Hubbard y el ex campeón de autos deportivos Jim Downing. El dispositivo,Un sistema de collar y yugo que se usaba alrededor del cuello del conductor y en la parte delantera de los hombros, permitía el movimiento normal de la cabeza y el cuello, pero limitaba los movimientos extremos de adelante hacia atrás y de lado a lado que podían hacer que un choque fuera fatal. . Downing declaró que su compañía equipó a más de 800 conductores de todas las series con el dispositivo HANS en los meses inmediatamente posteriores a la muerte de Earnhardt. NASCAR hizo que los dispositivos de tipo HANS fueran voluntarios, pero la mayoría de los conductores, incluido Dale Earnhardt, Jr. y otras estrellas, lo utilizaron. NASCAR también anunció el establecimiento de una instalación de investigación en Hickory, Carolina del Norte, para desarrollar nueva tecnología para autos de carrera y equipos para pilotos.Downing declaró que su compañía equipó a más de 800 conductores de todas las series con el dispositivo HANS en los meses inmediatamente posteriores a la muerte de Earnhardt. NASCAR hizo que los dispositivos de tipo HANS fueran voluntarios, pero la mayoría de los conductores, incluido Dale Earnhardt, Jr. y otras estrellas, lo utilizaron. NASCAR también anunció el establecimiento de una instalación de investigación en Hickory, Carolina del Norte, para desarrollar nueva tecnología para autos de carrera y equipos para pilotos.Downing declaró que su compañía equipó a más de 800 conductores de todas las series con el dispositivo HANS en los meses inmediatamente posteriores a la muerte de Earnhardt. NASCAR hizo que los dispositivos de tipo HANS fueran voluntarios, pero la mayoría de los conductores, incluido Dale Earnhardt, Jr. y otras estrellas, lo utilizaron. NASCAR también anunció el establecimiento de una instalación de investigación en Hickory, Carolina del Norte, para desarrollar nueva tecnología para autos de carrera y equipos para pilotos.